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四大名著之稱從何而來

來源:光明日報 發布時間:2020-07-09 10:10

  四大名著是《三國演義》《水滸傳》《西游記》《紅樓夢》四部成就最高、影響最大的中國古代小說作品的合稱,這早已是一個人人皆知的文學常識。但是如果要問,四大名著之稱是誰從何時叫起的,恐怕就沒有人能回答上來了。

  

  從理論上說,四大名著之稱再早都不會超過300年,原因很簡單,其中的《紅樓夢》乾隆年間才面世,到現在也就200多年。此前有四大奇書、六才子書、十才子書等稱呼,但從來沒有四大名著之說。

  與四大名著最接近的是四大奇書,從相關記載來看,四大奇書之說最早出自李漁之口:“昔弇州先生有宇宙四大奇書之目,曰《史記》也,《南華》也,《水滸》與《西廂》也。馮夢龍亦有四大奇書之目,曰《三國》也,《水滸》也,《西游》與《金瓶梅》也。兩人之論各異。愚謂書之奇,當從其類?!端疂G》在小說家,與經史不類?!段鲙废翟~曲,與小說又不類。今將從其類以配其奇,則馮說為近是?!保ā度龂萘x》序)

  有意思的是,李漁通過比較,否定王世貞的說法,將四大奇書的發明權給了馮夢龍。至于馮夢龍究竟是如何說的,什么時候說的,限于資料,已經無法弄清。這很可能只是當時坊間一個流行的說法,不過借用馮夢龍的名頭而已。

  四大奇書與四大名著的前三部都一樣,唯一的不同就是《紅樓夢》取代了《金瓶梅》。既然如此,那四大名著的說法怎么也得有200多年的歷史吧。其實不然,這事不能憑感覺,還是要靠材料來說話,翻檢清代文獻資料,到目前為止,還沒有發現四大名著一詞。

  那么,這一叫法到底是從什么時候開始出現的呢?各類典籍加上報刊,浩如煙海,要找到這個詞語最早的出處談何容易,都不知道該如何下手。時至今日,隨著文獻數字化的開發,各類大型數據庫相繼建立,利用這些豐富的電子資源,成千上萬冊典籍,一秒之內就可以做到逐字檢索,四大名著的問題也可以由此得到解決,至少是部分解決。

  就目前搜檢的情況來看,四大名著一詞最早出現在1919年。這一年的2月14日,《申報》開始刊載求古齋書帖社的廣告,號稱“四大名著特價六折”,后面是對《廿五史彈詞》《隨園詩法叢話》《金圣嘆、陳眉公才子尺牘》《唐詩白話解》這四大名著的簡介。這份廣告又見于同年5月8日的《新聞報》上。

  顯然這是為推銷書籍而創用的一個詞語,說白了,就是一個賣書的噱頭。雖然是叫四大名著,但內涵與現在的完全不同。這也說明一個問題,四大名著之說并非直接由四大奇書演變而來。至于求古齋書帖社是否第一家使用四大名著一詞,此前是否有人用過,還需要材料來證明。大體可以這樣說,四大名著一詞是清末民初書商為推銷書籍所創的詞語。

  此后,直到1949年新中國成立之前,其間的報刊上不斷出現四大名著一詞,但基本上都是出現在廣告中,具體內容也經常變化,比較隨意,算是一個廣告套語,始終不是一個專有名詞。值得注意的是,1947年8月2日,《人民日報》刊載一則“新華社東北十九日電”《東北解放區新文化事業日盛 蔣黨慘重摧殘滬出版界》。文中提到,在東北解放區,“政治書籍中以毛主席四大名著及陳伯達之‘中國四大家族’等書最受讀者歡迎”。那么毛主席的四大名著是哪四部著作呢?筆者在1951年8月7日刊載的一封讀者來信中找到了答案,文章提到天津聯合出版社1950年印行的《人民大憲章學習資料》一書中有這么一段話:“一九四五年召開了七全大會;毛澤東同志更發表了《論持久戰》《論新階段》《新民主主義論》《論聯合政府》等四大名著?!?/p>

  由此可見,直到1951年,四大名著的說法雖然已相當流行,但其內涵并沒有固定下來,處在各說各話的狀態,我們今天理解的四大名著的說法是更晚的事情。1952年,《歷史教學》雜志第5期刊載《關于高初中本國近代現代史教材教法的一些問題》一文,再次提到毛澤東的四大名著,可見這一說法已進入中學歷史,流傳相當之廣。

  二

  有一種比較流行的說法,說是新中國成立后,人民文學出版社整理出版了《三國演義》《水滸傳》《西游記》和《紅樓夢》四部小說,人們遂將這四部小說合稱四大名著。這一說法有其道理,但目前還沒有見到確切可信的資料。

  進入1980年,情況發生變化。從這一年開始,四大名著這個稱呼開始和《三國演義》等這四部古代小說聯系起來。這一年10省17院?!蹲骷艺剟撟鳌肪庉嫿M編印《中國當代作家談寫作》一書,其中有一篇黃飛卿的《構思點點》,文中寫道:“我小時候喜歡看故事書,以前看過些古典小說,什么四大名著,三言二拍都看過?!边@里雖然沒有具體說出四大名著包括哪四部小說,但明確說是古典小說。

  1982年,《上饒師專學報》(社會科學版)第1期刊載汪嘉言的文章《漫談自學語文——為上饒師專學生講》,其中提到“古典小說四大名著”。同一年,《國外社會科學》第3期刊發了署名“平”的文章《〈紅樓夢〉全譯本在法國出版》,提出另一說法:“中國的四大名著(另外三部是:《三國演義》《水滸傳》和《金瓶梅》)之一的《紅樓夢》,無疑是中國小說中水平最高,寫得最精彩和最全面的?!?/p>

  可見在上世紀八十年代初的時候,四大名著開始指向中國古代小說,但還有不同的說法。之所以此時發生這一轉變,與時代文化風氣有關。粉碎“四人幫”之后,開始撥亂反正,以前被視為封建落后的古代文學作品解禁,民間出現了讀書熱潮,《三國演義》這四部小說作品本來就有著深厚的群眾基礎,為歷代讀者所喜愛,此時受到熱捧,被稱作四大名著,自在情理之中。

  其后,四大名著逐漸成為專有名詞,內涵固定為《三國演義》《水滸傳》《西游記》《紅樓夢》四部小說的合稱。

  三

  文章寫到這里,可以進行總結了。據筆者搜檢各類數據庫所掌握的資料來看,四大名著一詞最早出現在清末民初,是出版商為宣傳書籍而創用的一個詞語,長期以來其內涵并不固定。到二十世紀八十年代,才和古代小說聯系起來,很快成為《三國演義》《水滸傳》《西游記》《紅樓夢》這四部小說的合稱,成為專有名詞。

  如果筆者上述推斷成立的話,四大名著成為專有名詞也不過才40來年的時間,這可能和很多人的感覺很不一樣,但事實就是如此。不管是誰最先將四大名著與古代小說掛鉤,這一叫法很快就得到認可并廣為流傳乃至成為一個基本的文學常識,原先不斷變化的內涵被固定下來,濃厚的廣告色彩退去,被賦予一種莊重感,這應該說是人們的共識和選擇。在可以想見的未來,這個叫法應該是不會再改變了。(作者:苗懷明,系南京大學文學院教授、博導)

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